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绕月飞行、探索火星之后,SpaceX还要建造“星际飞船”

马斯克说未来的星际飞船将可能离开太阳系,这大概表明了未来星际航运的一个迭代方向。

最近,SpaceX首席执行官埃隆·马斯克在其个人Twitter上发文称,公司可能发往火星的测试飞船将在明年年初准备就绪。这架被叫做“星际飞船”(Starship)的航天器经过了全新设计,可以由“下一代发射系统猎鹰火箭”(BFR)发射,第一轮测试飞行将有望在明年春季开始。

马斯克在12月24日的Twitter上发布了一张照片,照片中是建造中的星际飞船。他在推文中将这个新设备叫做“不锈钢星际飞船”。之所以强调制造材料,是因为这是SpaceX为BFR系统专门开发的不锈钢合金。

简单来说,BFR系统由两个阶段组成,“星际飞船”是BFR进入更高阶段后的新名字,马斯克上个月刚刚官宣了这个名称,而在它之前的阶段被叫做“超级重型”助推器。

据今年11月科技媒体TechCrunch的报道,BFR的总体耗资将达到50亿美元,且最终将取代SpaceX的其他火箭,比如猎鹰9号和重型猎鹰火箭。但目前而言,BFR系统开发仍处在前期阶段,从资金投入来说,它仅占了SpaceX总资源的5%。

尽管如此,该公司还是取得了一些进步。今年9月,SpaceX签约了日本亿万富翁企业家前泽友作,他将成为第一位乘坐BFR绕月飞行的民间公民。BFR预计最早在2023年开始24万英里的正式飞行。

马斯克和SpaceX的首席运营官格温·肖特维尔都认为,对星际飞船的短程非轨道发射测试是完成整个BFR系统的关键一步,这也是明年春季试飞的主要任务。参与试飞的飞船直径为9米,但并没有达到正式飞船的高度,而超级重型助推器的部分将与最终高度和直径一样,据马斯克说,他们并不打算建造一个缩短版的超级重型助推器,而是将直接建造完全版的助推器。

今年11月19日,SpaceX向联邦通信委员会提交了一份申请,要求获得与试飞中的星际飞船实现通信的许可。SpaceX说,明年的测试将包含低空飞行和高空飞行两部分,低空飞行高度不超过500米,高空飞行高度在5000米左右,SpaceX在德克萨斯州南部有一个正在建设中的场地,那里将成为试飞的发射地。该公司在申请中没有透露具体发射时间,但表示需要可供使用两年的通信许可证。

马斯克说:“在德克萨斯州建造的航天器试飞之后,我将对星际飞船做全面的技术介绍,所以希望3月或4月能完成。”

马斯克的一位推特粉丝曾质疑过“星际飞船”的名称不够准确:“除非这艘星际飞船被送往另一个恒星系统,否则它就不能被称为星际飞船。”马斯克则回应说,“未来的版本将会实现”。这大概表明了未来星际航运的一个迭代方向。

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