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嫦娥四号要奔向月球,这次是背面

无论是物质成分、形态构造,还是岩石年龄等方面,月球正面与背面都存在很大差异,对于人类而言,背面是一片亟待了解的神秘地带。

人类探月的步伐从未停止。当对月球正面的认识逐渐深入的时候,我们开始转向仍处在神秘地带的另一面。嫦娥四号第一次近距离揭开它的面纱。

12月8日凌晨2时23分,西昌卫星发射中心使用长征三号乙运载火箭成功发射嫦娥四号探测器。与以往任何一次都不一样,嫦娥四号最终降落在月球背面南极艾特肯盆地,实现人类首次月球背面软着陆和巡视探测。

艾特肯盆地是一个直径达180公里的陨石坑,被视为月球最古老的撞击特征,但它地处月球背面,一直以来仍处于处女地状态,尚未被近距离勘探。由于月球自转周期等于公转周期,人类在地球上始终只能看到月球的正面,看不到背面。而无论是物质成分、形态构造,还是岩石年龄等方面,正面与背面都存在很大差异。对于人类而言,月球背面是一片亟待了解的神秘地带。

嫦娥四号最开始只是作为嫦娥三号的备份使用,而嫦娥三号任务的顺利完成,自然对嫦娥四号的用途产生疑问。到2016年1月14日为止,中科院探月总体部负责人介绍,相关专家学者用了近一年半的时间论证,最终确定将嫦娥四号的发射任务设定为降落在月球背面,从而它开始了在基础结构不变下的一系列升级。

首先,嫦娥四号42万公里的轨道更长,对火箭入轨的精度要求更高。为了确保准时发射和准时入轨,科研人员对嫦娥四号的火箭做了65项技术改进,针对不同风险分析制定了520项预案。由于月球整体的阻挡,月球背面成为与地面通信和监控的禁区。2018年5月,成功发射嫦娥四号中继星“鹊桥”,目前工作在地月拉格朗日L2点使命轨道,实现嫦娥四号与地球之间的信号传输,通过中继星完成各项测控工作。

根据计划,嫦娥四号除了勘探任务,还将开展第一次月球背面低频射电天文观测实验,开展观察植物是否会在月球低重力环境中生长的调查,探测月球两极是否存在水资源和其他相应资源等一系列科学研究任务。这将为我们了解月球、地球、太阳系的演化提供第一手数据和线索,是人类探月史上一次着陆月球最远端的极限挑战,可谓新一轮关于月球资料的“大起底”。

中国科学院月球与深空探测总体部主任邹永廖表示,“对于任何一个地外天体而言,探测其空间和表面环境、地形地貌、物质成分、内部结构等,是远远不够的,还应从比较行星学的方法论出发,系统地开展对地球、火星、月球等天体的比较研究,这样才能更好地认识它们。从这个意义上讲,嫦娥四号对后续深空探测有重要意义。”

 

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