1.3亿光年外的中子星合并,人类首次“看到”引力波

由于双子星合并会抛射出原子质量很大的元素,间接说明宇宙中重元素的起源,所以有人把这次事件称为宇宙“淘金”事件。

北京时间10月16日晚,全球各大科学机构同时宣布了一项重大发现,人类首次直接探测到由双中子星并合产生的引力波以及伴随的电磁信号。这也是人类首次“看到”引力波的存在。

离地球较近的双中子星容易找到,合并会产生强烈的电磁辐射和光学反应,也就是说人类可以通过传统的天文望远镜看到双中子星,还能准确定位,这是科学家们第一次在可见光下观测到引力波,可以说这一次的发现是跨时代的。

此前,美国的LIGO(激光干涉引力波天文台)和VIRGO(欧洲“室女座”引力波探测器)曾共同探测到这次事件。不到2秒,美国宇航局Fermi伽玛射线卫星和欧洲INTEGRAL卫星都探测到了一个极弱的短时标伽玛暴(GRB 170817A),这种现象一般来自于自双子星的合并或中子星和黑洞的合并。之后,全球几十台天文设备对它展开后随观测,最终确定这次的引力波事件发生在距地球1.3亿光年之外编号为NGC 4993的星系中。

2015年9月,LIGO首次单独探测到引力波,这是人类首次探测到引力波信号,当时引力波是由两个黑洞合并发出的。相比双黑洞合并产生的引力波只能持续1秒甚至更短时间,双子星合并的时间更长,能持续数秒、数分钟甚至数小时。这次合并大概持续了100秒,给了科学家更多时间观察。“人类不但听到了天体结合发出的美妙歌声,而且看到了它们相爱迸发的烟花!”天体物理学家张双南如此形容。

这次也是科学家们第一次用多信使观测的方法,通过引力波、电磁波、高能宇宙线等,联合观测引力波。而中国南极巡天望远镜和中科院“慧眼”天文卫星也在同一时间观测到此次引力波事件,并迅速发布了观测结果。慧眼团队科学家也因此加入全球近3000多位作者联合“写作”历史性论文的行列。

由于双子星合并会抛射出原子质量很大的元素,间接说明宇宙中重元素的起源,所以有人把这次事件称为“淘金”事件。这个重大的发现让人类探索神秘的宇宙又迈进了一步。

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